Tecnologías

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La nueva carrera espacial para llevar Internet por satélite al mundo

La ansiedad se ha instalado en la industria espacial, desde que el hombre más rico del mundo, Jeff Bezos, reveló el Proyecto Kuiper: un plan para poner 3.236 satélites en órbita para proporcionar Internet de alta velocidad en todo el mundo.

Ofrecer cobertura de Internet de banda ancha a los desiertos digitales es también el objetivo de la empresa OneWeb, que se propone comenzar a construir dos satélites al día este verano en Florida, para una constelación de más de 600 que se espera que esté operativa en 2021.

El multimillonario SpaceX de Elon Musk es igualmente activo: acaba de recibir una autorización para poner en órbita 12.000 satélites a varias altitudes en la constelación de Starlink, por no hablar de otros proyectos en curso, que o tienen menos financiación o aún no están definidos.

¿Hay espacio suficiente para tres, cuatro, cinco o más proveedores de Internet basados en el espacio?

En la conferencia internacional Satélite 2019 en Washington esta semana, los profesionales del sector dijeron que temían un baño de sangre costoso, especialmente si Bezos, el fundador de Amazon, decide aplastar a la competencia con precios ultra bajos.

“Jeff Bezos es lo suficientemente rico como para ponerslo fuera del negocio”, dijo Matt Desch, CEO de Iridium Communications.

Iridium sabe todo sobre quiebras. La compañía lanzó un teléfono satelital en la década de 1990, un aparato tipo ladrillo que costaba $3,000 con tarifas de llamadas de $3 por minuto. Apenas alguien se suscribió en los albores de la era móvil.

La empresa finalmente se relanzó y acaba de terminar de renovar toda su constelación: 66 satélites que ofrecen conectividad, pero no banda ancha, con una cobertura global del 100 por ciento para clientes institucionales, incluyendo barcos, aviones, militares y empresas.

“El problema con los satélites son las inversiones de miles de millones de dólares”, dijo Desch.

Y si “gastas miles de millones y te equivocas, terminas creando una especie de invierno nuclear para toda la industria durante 10 años”. Lo hicimos”, añadió.

“Estos tipos que vienen, les deseo mucha suerte…. Espero que no tarden 30 años en tener éxito como nosotros”.

Transmitiendo desde el aire.

La transmisión de Internet desde el espacio es más una prioridad para las zonas aisladas que para las ciudades, donde los usuarios tienen conexiones de fibra óptica o cable. Con las constelaciones de satélites, no importa en qué parte del mundo se encuentre: una antena es todo lo que necesita para obtener banda ancha. “Es como tener una torre de telefonía móvil muy alta”, dijo Al Tadros de Maxar, que construye satélites.

La otra ventaja de las constelaciones recientemente anunciadas es su órbita relativamente baja, importante para reducir la latencia, clave para reducir el retardo en las videollamadas o los juegos, por ejemplo.

Las áreas aisladas pueden ser donde se requiere la tecnología, pero puede que no haya suficientes clientes para que el esfuerzo sea rentable.

Es por eso que OneWeb ha bajado sus miras y primero se centrará en proporcionar servicios de Internet a los aviones (imagínese tener Netflix en su próximo viaje de larga distancia) o a los barcos, donde hay una gran demanda.

“El desafío de la monetización es poder superar esos primeros años, en los que hay que poner todos los gastos de capital, pero no poder obtener suficientes ingresos para mantenerse a flote”, dijo Shagun Sachdeva, analista senior de Northern Sky Research, a AFP.

Sachdeva espera que la mayoría de las empresas mueran, añadiendo que el mercado eventualmente tendrá espacio para “tal vez dos” y que los servicios de Internet suministrados desde el espacio no serán comunes durante al menos cinco o diez años.

Amazon apenas está despegando, y se enfrenta al obstáculo de adquirir derechos sobre el espectro de frecuencias.

Al llegar tarde, ya están detrás de la línea, dijo Michael Schwartz del operador Telesat, que está construyendo su propia constelación para ser usada por las compañías.

“La gente no presta suficiente atención a la necesidad de derechos sobre el espectro.”

Pero las muchas ventajas de Amazon son evidentes: el grupo cuenta con una formidable infraestructura de TI sobre el terreno que puede soportar la red de satélites.

Y Bezos financia su propia compañía de cohetes, Blue Origin, que debería poder asegurarle un precio competitivo para las docenas de lanzamientos necesarios para la constelación.

Estos son factores que el director financiero de OneWeb, Thomas Whayne, reconoció durante un panel el lunes: “Si son serios, lo harán y lo harán bien.”

Fte. Space Daily

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